成为美国财长,大概是耶伦最错误的决定

原标题:成为美国财长,大概是耶伦最错误的决定

来源:华尔街见闻

2021年1月25日这一天对于耶伦来说,本是其职业生涯的另一个巅峰,这一天她就任美国第78任财长,并成为美国财政部232年历史上第一位女性财长。

在此之前,她亦是克林顿任内第一位白宫经济顾问委员会女主席,以及奥巴马任内首位执掌美联储的女性主席。

人们尤其对她在担任美联储主席期间的表现印象深刻。期间,美国经济实现持续扩张,失业率下降2.6个百分点至4.1%,美联储走上货币政策正常化轨道。

在不少分析师看来,耶伦在任期内的表现近乎“完美”。《华尔街日报》2017年的一项调查显示,绝大多数经济学家对她给予正面评价,60%的人认为她的表现应该得到“a”,30%的给了她一个“b”。

媒体曾用“世界上最有权力的女性”来形容她在担任美联储主席期间,对全球金融市场和美国经济的巨大影响力。

然而18个月后,民主党人正在努力应对数十年来的高通胀、股市动荡和日益加剧的衰退担忧,而耶伦却很少出现在舞台中央。

更不利的是,美国通胀飙升至40年来的最高水平,民主党人在中期选举中可能会遭遇惨败,拜登的总统职位面临困境。75岁的耶伦发现自己陷入了一场不可避免的通胀“甩锅”游戏,甚至保持职业声誉完好无损都变得十分困难。

成为美国财长,竟可能成为她传奇职业生涯中的一个污点。

“曾被寄予厚望”

2020年11月,拜登在当选总统后选择耶伦担任财政部长一职,那时媒体评论称拜登希望找到一位不会让华尔街感到恐慌、不会疏远进步派、不会忘记普通民众困境的财政部长,而耶伦做到了这一切。

耶伦长期以来倾向于与失业作斗争,经常在公开场合表达对经济政策如何影响普通人,尤其是弱势群体的担忧。她还一直主张利用经济政策来缩小种族和性别差距。

在以年轻人、少数族裔等多元化为特征的拜登政府里,时年74岁的耶伦可谓地位特殊。鉴于其此前的履历,几乎没人怀疑她的资历。那时外界普遍认为,耶伦是出任财长的“安全”人选。

然而,尽管头顶巨大光环,备受各界好评,但耶伦当时出任财长所肩负的责任和挑战也十分艰巨,尤其是推动美国经济走出疫情的影响。

对此耶伦本人其实心里也非常清楚,媒体报道称,当时拜登费了很大一番周折才说服她接受这份工作。耶伦在获提名后表示,美国当前面临巨大挑战。作为财长,她将致力于为全体美国人重建美国梦。

出任财长后,耶伦面临争取国会批准拜登提出的1.9万亿美元救助方案、重建更好方案等难题。除此之外,她还面临如何接受一个更具党派色彩的角色的挑战。

在美联储任职期间,耶伦以不介入政治纷争而闻名,但分析人士很早就指出,作为财长,耶伦可能需要适应新角色,“她以前既不是推销员,也没有陷入党派政治的深渊。这不是她以前经常做的事情。”

所以,她在“虎穴”里会过得怎样?一年多后的今天逐渐明了。

被边缘化

5月31日,耶伦做了一件让白宫措手不及的事。她在媒体上向美国公众承认,她在去年误判了美国通胀前景。而在此之前,拜登政府一直试图将通胀飙升描绘成暂时的。

耶伦的声明打破了拜登核心圈子的说辞,也暴露了美国政府在国家经济问题上的一个核心问题——内部沟通不力。

据报道,自上任以来,拜登更多求助于他的“智囊团”,其中包括白宫国家经济委员会主任布莱恩·迪斯、幕僚长罗恩·克莱恩和国家安全顾问杰克·沙利文。在会议上,拜登偶尔会暴露自己对耶伦依赖经济模型而非实话实说的不耐烦。

美国财政部长理应在制定经济政策方面发挥主导作用,但耶伦在重要事务上的影响力有时不及总统自己的顾问团队。

这份工作需要敏锐的手腕和自信的推销技巧,这有助于与国会打交道。罗伯特•鲁宾、亨利•保尔森和史蒂文•姆努钦在被任命为美国财长之前都曾在高盛任过职,而不是像耶伦这样说话温和的技术官僚,耶伦习惯于更可预测和度量的央行世界。

据报道,包括现任和前任政府官员、与白宫关系密切的人士和其他认识耶伦的人士在内的近20多人透露,在财政部通常主导决策的关键领域,如国内税收政策、金融领域任命、债务上限等,耶伦和财政部经常在国家经济委员会面前退居其次,或被白宫否决。

他们引用的案例包括:耶伦反对拜登选择一位进步的法学教授担任她所在部门的最高银行监管者,但遭到了拒绝;白宫没有就拜登准备就债务上限发表的言论征求财政部的意见,而是委托另一名内阁官员与CEO们进行接洽;当民主党人在考虑如何为总统签署的“重建更好”提案提供资金时,白宫官员主导了与国会的讨论,而不是耶伦或其他财政部高级官员。

布鲁金斯学会Hutchins财政与货币政策中心主任David Wessel说:

“你会自然而然地认为在宏观经济问题上,总统希望听到她的声音,并在每一个决定上受到她的影响。”“但看起来情况并非如此。”

耶伦在加入政府之前曾是布鲁金斯学会的杰出研究员。

耶伦被边缘化的现象还有,拜登直接派迪斯向参众两院议员推销重大支出计划。相比之下,时任总统特朗普却是派前任财长姆努钦负责协调国会山的关键协议,包括一项被列为美国历史上最大的财政方案——抗疫经济救助计划。

迪斯在一份声明中否认了耶伦被边缘化的说法。他本月早些时候在福克斯新闻上发表讲话时,称耶伦是团队的“首席经济发言人”。

然而,据几位熟悉情况的官员称,在拜登执政的前九个月,克莱恩没有邀请耶伦参加财政部持有股份的战略会议。这意味着耶伦并不知道一些关键的经济信息,即使她每天都在参加高级职员的电话会议。

格格不入

财政部发言人莉莉·亚当斯表示:

“耶伦财长在财政部的头17个月取得了一系列重大成就,包括就全球企业税率达成国际协议,解决债务上限僵局,对俄罗斯实施前所未有的制裁,并帮助引领我国历史上最快的经济复苏之一。”

但实际上,在决定对俄罗斯2月份对乌克兰采取特别军事行动采取何种惩罚措施的问题上,耶伦也与白宫步调不一致。在俄乌冲突48小时内,欧盟和七国集团准备采取非同寻常的举措,切断俄罗斯央行与全球金融体系的联系。

但这时候,耶伦出乎意料地挡了进来。据知情人士透露,她要求给予更多时间评估这一可能构成历史上最严厉制裁之一的风险,这让参与当天跨大西洋通话和机密会议的官员大感意外。这些措施早在去年11月就已由白宫官员起草,是一系列选项的一部分。

事情发生了不同寻常的转折,白宫和欧盟官员赶忙请意大利总理德拉吉出面来说服耶伦。熟悉相关讨论的美国官员对她的犹豫感到恼火。他们认为,时间至关重要,一旦克里姆林宫和俄罗斯央行听到风声,将立马转移资产,以躲避制裁。

然而,这其中的关键问题是,为什么耶伦会在关键时刻措手不及,并且总是与拜登步调不一致?

一名G7官员在上周六将她的谨慎归因于,认为将俄罗斯排除在全球金融体系之外可能会对美元作为世界首选储备货币的地位产生影响。

耶伦主张冻结俄罗斯央行的资产,而不是禁止货币交易。事实证明,这是一个精明的举动,展示了她对金融体系的深入了解。

在俄乌冲突100多天后,耶伦与白宫仍然存在分歧,美国务院和白宫的官员赞成实施严厉的二级制裁,但耶伦和她的团队继续建议采取更加谨慎的做法。

通胀替罪羊?

到目前为止,耶伦最切实的成就,是她在一项旨在阻止全球企业税率竞相压低的国际税收协定方面取得进展,谈判代表们近十年来一直未能实现这一目标。该协议框架得到了近140个国家的支持,但美国选民由于忙于解决餐桌上的问题,并没有太多关注。

虽然耶伦在海外的地位可能一如既往地高。德拉吉表示,她在为第一波制裁的讨论中提供了“宝贵的”见解,而欧央行行长克拉加德则称她的参与“令人敬畏”。拜登的国家安全顾问沙利文说,她的“技巧和外交手段帮助我们团结全世界”。

但耶伦面临的风险是,她的政治遗产可能会因为一些更贴近国内的事件而受损,特别是大多数选民认为拜登政府对经济管理不善,尤其是在通胀问题上。与她在美联储的前同事一样,耶伦最初将通胀描述为暂时的,是供应链混乱和汽车芯片等基本商品暂时短缺的副产品。

据报道,到2021年9月,耶伦的想法发生了变化,她的工作人员向白宫分享了表明价格压力更加普遍和顽固的新分析,但这些分析在很大程度上被忽略了。

华尔街见闻提及,根据定于9月27日出版的《耶伦传记》的预发本,耶伦曾因担心通胀问题而敦促拜登政府将1.9万亿美元的救援计划缩减三分之一,但没有成功。

一位知情人士说,耶伦确实对拜登担任总统后的第一个重大刺激的规模表示过担忧。但她的担忧在白宫被忽略了,包括迪斯在内的顾问们认为,规模过小的刺激计划将使美国进入缓慢而艰难的复苏,就像金融危机之后发生的那样。

这位知情人士说,在未能提出有说服力的理由后,耶伦与政府其他官员保持了一致,没有公开她的保留意见。

但耶伦否认了这种说法,她回应说:“我从来没有敦促采取规模更小的救助方案。”

现在耶伦没有再保持沉默,而是公开反驳白宫一些最有权势的官员,包括拜登。6月9日,她驳斥了他们关于企业贪婪助长通胀的观点。指责石油巨头哄抬油价一直是拜登政府一贯的论调之一,拜登在6月10日再次提到了这一点,他指责埃克森美孚和其他石油公司利用高油价来增加利润。

而包括穆迪分析公司的马克·赞迪在内的独立经济学家表示,乌克兰危机引发的石油和其他大宗商品价格飙升,以及美国的住房短缺,是如今推动通胀的主要因素。

耶伦几个月前曾表示,抗击通胀主要是美联储的工作。对她来说,最难的部分将是确保她不会成为替罪羊。

如今华盛顿处于又一场争论当中,其最新的担忧是,美联储抑制通胀的努力将使美国陷入衰退,将失业率从耶伦任期内达到的历史低点推高。而耶伦正置身于此。

政府官员对这种担忧不予理会,耶伦则表示,她认为“没有任何迹象表明衰退正在酝酿中”。

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